TikTok cambia silenciosamente los términos de usuario en medio de un creciente escrutinio legal

Los padres, las escuelas e incluso los fiscales generales han expresado cada vez más su preocupación sobre cómo TikTok puede estar enganchando a los niños a la aplicación y ofreciéndoles contenido inapropiado. Pero algunos abogados dicen que emprender acciones legales contra la empresa podría ser más difícil después de que TikTok cambiara silenciosamente sus términos de servicio en Estados Unidos este verano.

En julio, TikTok eliminó las reglas que exigían que las disputas de los usuarios se manejaran mediante arbitraje privado y, en cambio, dijo que las quejas debían presentarse en uno de los dos tribunales de California. Si bien durante mucho tiempo se ha considerado que el arbitraje es beneficioso para las empresas, algunos abogados han descubierto recientemente cómo hacerlo costoso para las empresas presentando demandas de arbitraje de consumidores en masa.

Los términos también se cambiaron para sugerir que se deben iniciar acciones legales dentro de un año del presunto daño por el uso de la aplicación. Anteriormente no se había especificado un cronograma.

Los cambios se producen a medida que aumenta la posibilidad de que las personas emprendan acciones legales contra TikTok.

Una coalición de más de 40 fiscales generales estatales está investigando el trato que el gigante de las redes sociales da a los usuarios jóvenes. La investigación bipartidista, anunciado el año pasado y liderada por Tennessee y Colorado, busca determinar si la empresa incurrió en conductas injustas y engañosas que perjudicaron la salud mental de niños y adolescentes.

Este tipo de investigaciones, si descubren posibles irregularidades, pueden dar lugar a demandas gubernamentales y de consumidores.

Por otra parte, un juez federal de California dictaminó el mes pasado que un caso que involucra cientos de demandas en nombre de jóvenes contra los propietarios de Instagram, Facebook, YouTube, TikTok y Snapchat podría avanzar. Dijo que la empresa debe enfrentar ciertos reclamos de responsabilidad del producto relacionados con las funciones de las aplicaciones.

La decisión del juez fue significativa porque los gigantes tecnológicos a menudo se han protegido de demandas legales señalando la Primera Enmienda y las leyes que protegen a las plataformas de ser consideradas responsables por el contenido de los usuarios.

TikTok no respondió solicitudes de comentarios. Anteriormente dijo que tiene “protecciones líderes en la industria para los jóvenes”, incluidos algunos controles parentales y límites de tiempo de pantalla sugeridos.

Kyle Roche, un abogado que, junto con otro abogado, representa a más de 1.000 tutores y menores que reclaman una serie de daños por el uso de TikTok, envió una carta a la compañía el martes desafiando los términos actualizados. Dijo que sus clientes eran menores de edad y no podían aceptar los cambios y que tenía la intención de llevar las disputas a través de arbitraje a menos que pudieran resolver sus reclamos amistosamente.

Roche dijo que creía que TikTok hizo los cambios de términos en anticipación de una ola de litigios basados ​​en la investigación del fiscal general y la demanda de California.

Roche ha estado encontrando padres de jóvenes usuarios de TikTok en gran medida a través de anuncios de Facebook que piden a las personas que compartan sus afirmaciones en un sitio web. (El Sr. Roche, ex abogado criptográfico, renunció el año pasado a una firma de abogados que fundó después de que surgieran videos en línea que lo hacían parecer corrupto; ha dicho que fue engañado por un adversario del litigio y que sus declaraciones en los videos estaban empalmadas. y sacado de contexto).

Leigh Cardinal, una madre de 49 años de Chico, California, se encuentra entre los clientes de Roche. Dijo que su hija, que ahora tiene 15 años, “entró en un espacio oscuro” con ansiedad y depresión durante varios años, lo que coincidió con su desplazamiento por TikTok “durante horas”.

Cuando se enteró de un anuncio que preguntaba si su familia se había visto perjudicada por el uso de TikTok y decía que podría calificar para recibir hasta $10,000, hizo clic.

Durante los últimos dos años, muchos de los mismos estados que investigan TikTok también han investigado el trato que Meta da a los usuarios jóvenes en sus plataformas Instagram y Facebook. Ese caso está más avanzado. En octubre, una coalición de 33 fiscales generales demandó conjuntamente a Meta en un tribunal federal, alegando que el gigante de las redes sociales había expuesto injustamente a niños y adolescentes y había engañado a los usuarios sobre la seguridad de su plataforma.

Meta ha dicho que ha trabajado durante años para hacer que las experiencias en línea sean seguras y apropiadas para la edad de los adolescentes y que la queja de los estados «caracteriza erróneamente nuestro trabajo utilizando citas selectivas y documentos cuidadosamente seleccionados».

Las empresas llevan mucho tiempo enviando disputas a arbitraje para evitar responsabilidad a través de demandas colectivas y llegar a resoluciones a puerta cerrada. Pero han ido eliminando esos requisitos después de que los abogados descubrieron cómo presentar demandas de arbitraje en masa, lo que puede costar a las empresas millones de dólares en honorarios para que los árbitros privados escuchen los casos y aún más en los acuerdos, dijo Robert Freund, especialista en publicidad y comercio electrónico. abogado.

«Cuando estas grandes empresas son puestas a prueba para aceptar el acuerdo que supuestamente impusieron a los consumidores, de repente no les gusta si eso significa que podrían tener que pagar más de lo que pensaban», dijo Freund.

Omri Ben-Shahar, profesor de derecho de la Universidad de Chicago, dijo que esperaba que a TikTok le resultara difícil defender los cambios en sus términos de servicio en los tribunales. «Cuando las empresas publican nuevos términos o simplemente envían a la gente un correo electrónico diciendo: ‘Oye, por cierto, hay nuevos términos’, eso no funciona», dijo.

natasha cantante contribuyó con informes.