La administración de Biden elige un proveedor militar para la subvención de la Ley First Chips

La administración Biden anunció el lunes que BAE Systems, un contratista de defensa, recibirá la primera subvención federal de un nuevo programa destinado a apuntalar la fabricación estadounidense de semiconductores críticos.

Se espera que la compañía reciba una subvención de 35 millones de dólares para cuadriplicar su producción nacional de un tipo de chip utilizado en los aviones de combate F-15 y F-35, así como en satélites y otros sistemas de defensa. La subvención tiene como objetivo ayudar a garantizar un suministro más seguro de un componente que es fundamental para Estados Unidos y sus aliados.

La concesión es la primera de varias que se esperan en los próximos meses, cuando el Departamento de Comercio comience a distribuir los $39 mil millones en fondos federales que el Congreso autorizó en virtud de la Ley CHIPS y Ciencia de 2022. El dinero está destinado a incentivar la construcción de fábricas de chips en Estados Unidos y recuperar un tipo clave de fabricación que se ha deslocalizado en el extranjero en las últimas décadas.

La decisión de seleccionar un contratista de defensa para la primera adjudicación, en lugar de una instalación comercial de semiconductores, tenía como objetivo enfatizar el enfoque de la administración en la seguridad nacional, dijeron los funcionarios.

En un evento en BAE Systems en Nashua, NH, Gina Raimondo, la secretaria de Comercio, dijo que Estados Unidos se había vuelto “peligrosamente dependiente” de algunos países de Asia para sus chips, incluida la tecnología destinada a sistemas militares. Detrás de ella se exhibían carteles que mostraban un dron sin piloto, pilotos de combate y un motor a reacción.

“Para defender nuestro gran país, necesitamos que los estadounidenses fabriquen los chips que se utilizan en los equipos militares en los Estados Unidos de América”, dijo la Sra. Raimondo. «Y de eso se trata esto».

En los próximos meses, se espera que la administración Biden anuncie subvenciones mucho mayores para las principales instalaciones de fabricación de semiconductores gestionadas por empresas como Intel, Samsung o Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, conocida como TSMC. La Sra. Raimondo dijo que durante el próximo año, el departamento anunciaría 10 o 12 subvenciones a otras empresas, algunas de ellas por valor de varios miles de millones de dólares y otras de decenas de millones.

Hablando después del evento, Raimondo dijo que el departamento de comercio había elegido “intencionalmente” un premio relativamente pequeño como su primera subvención, pero dijo que el próximo año se anunciarían sumas mayores para otras empresas. Es probable que los premios para las instalaciones que fabrican los chips más avanzados se anuncien en los primeros meses de 2024, dijo en una entrevista.

«Básicamente, veremos en todo el país grandes expansiones en la fabricación de semiconductores y en la cadena de suministro», afirmó.

Los semiconductores se originaron en Estados Unidos, pero el país ahora fabrica sólo alrededor de una décima parte de los chips fabricados a nivel mundial. Si bien las empresas estadounidenses de chips todavía diseñan los productos más avanzados del mundo, gran parte de la fabricación mundial ha migrado a Asia en las últimas décadas a medida que las empresas han buscado costos más bajos.

Los chips alimentan no sólo computadoras y automóviles, sino también misiles, satélites y aviones de combate, una realidad que ha llevado a funcionarios en Washington a considerar la falta de capacidad de fabricación nacional como una grave vulnerabilidad de seguridad nacional.

La escasez mundial de chips durante la pandemia cerró fábricas de automóviles y afectó a la economía estadounidense, poniendo de relieve los riesgos de las cadenas de suministro que están fuera del control de Estados Unidos. La gran dependencia de la industria de chips de Taiwán, un punto de tensión geopolítica, también se considera una amenaza insostenible a la seguridad dado que China ve a la isla como una parte separatista de su territorio y ha hablado de reclamarla.

«Cuando hablamos de resiliencia de la cadena de suministro, esta inversión tiene como objetivo apuntalar esa resiliencia y garantizar que los chips se entreguen cuando nuestro ejército los necesita», dijo Jake Sullivan, asesor de seguridad nacional del presidente Biden.

Los chips de BAE que el programa ayudaría a financiar se producen en Estados Unidos, pero los funcionarios de la administración dijeron que el dinero permitiría a la compañía actualizar la maquinaria antigua y hacer que las instalaciones fueran más eficientes, reduciendo en última instancia a la mitad el costo de los chips fabricados en la fábrica.

BAE, en parte a través de operaciones adquiridas a Lockheed Martin, se especializa en chips llamados circuitos integrados monolíticos de microondas que generan señales de radio de alta frecuencia y se utilizan en guerra electrónica y comunicaciones entre aviones.

Las instalaciones de la compañía en Nashua, que emplean aproximadamente a 3.700 personas, son parte del programa de “fundición confiable” del Pentágono, que produce chips para necesidades relacionadas con la defensa bajo estrictas restricciones de seguridad. BAE es una empresa británica de armas y aeroespacial; el premio recaerá en su filial estadounidense.

Al igual que otras subvenciones del programa, la financiación se entregaría a la empresa con el tiempo, después de que el Departamento de Comercio lleve a cabo la debida diligencia sobre el proyecto y a medida que la empresa alcance ciertos hitos. La compañía también ha prometido llevar a cabo programas de capacitación de la fuerza laboral como parte de la subvención, incluido un programa en el colegio comunitario local.

La administración Biden espera crear una próspera industria de chips en EE. UU., que abarcaría la fabricación e investigación más avanzadas de la industria, y fábricas que producen tipos de chips más antiguos y varios tipos de proveedores para fabricar los productos químicos y otras materias primas que se utilizan en las instalaciones de chips. necesidad.

Parte del enfoque del programa ha sido establecer una fuente segura de chips para alimentar los productos que necesita el ejército estadounidense. Las cadenas de suministro que alimentan los sistemas de armas, aviones de combate y otras tecnologías son opacas y complejas. Los ejecutivos de la industria de chips dicen que algunos contratistas militares tienen sorprendentemente poco conocimiento de dónde provienen algunos de los semiconductores de sus productos. Al menos algunas de las cadenas de suministro de chips que alimentan los productos militares estadounidenses pasan por China, donde las empresas fabrican y prueban semiconductores.

Desde que se introdujo por primera vez la legislación sobre chips a principios de 2020, las empresas de chips han anunciado más de 220 mil millones de dólares en nuevas instalaciones manufactureras en Estados Unidos con la esperanza de ganar una parte del dinero federal. La ley también ofrece un crédito fiscal del 25 por ciento para los fondos que las empresas de chips gastan en nuevas fábricas estadounidenses.

La financiación será una prueba de la política industrial de la administración Biden y su capacidad para elegir los proyectos más viables, garantizando al mismo tiempo que no se desperdicie el dinero de los contribuyentes. El Departamento de Comercio ha creado un equipo especial de aproximadamente 200 personas que ahora están revisando las solicitudes de fondos de las empresas.

Los expertos en tecnología esperan que la ley ayude a revertir una disminución de tres décadas en la participación estadounidense en la fabricación mundial de chips, pero sigue siendo incierto qué parte de la industria puede recuperar el programa.

Si bien la cantidad de dinero disponible bajo la nueva ley es grande en proporciones históricas, podría agotarse rápidamente. Las fábricas de chips cuentan con algunas de las maquinarias más avanzadas del mundo y, por lo tanto, son increíblemente caras; las instalaciones más avanzadas cuestan decenas de miles de millones de dólares cada una.

Los ejecutivos de la industria dicen que el costo de operar una fábrica de chips y pagar a los trabajadores en Estados Unidos es más alto que en muchas otras partes del mundo. Los países del este de Asia todavía ofrecen subsidios lucrativos para nuevas instalaciones de chips, así como una gran cantidad de ingenieros y técnicos calificados.

Chris Miller, profesor de la Universidad de Tufts y autor de «Chip War», una historia de la industria, dijo que había «evidencias claras» de un aumento importante en la inversión en toda la cadena de suministro de semiconductores en Estados Unidos como resultado de la ley.

«Creo que la gran pregunta que queda es qué tan duraderas serán estas inversiones en el tiempo», dijo. “¿Son casos puntuales o les seguirán una segunda y una tercera ronda para las empresas involucradas?”

Don Clark contribuyó con informes.