Estados Unidos acusa penalmente a EBay en un caso de acoso cibernético

El Departamento de Justicia acusó a eBay el jueves de acecho, manipulación de testigos y obstrucción de la justicia en un inusual caso penal contra una conocida empresa de Silicon Valley.

Los cargos, que se retirarán en virtud de un acuerdo de procesamiento diferido si eBay mantiene un buen historial durante los próximos tres años, se derivan de las acciones tomadas por la compañía en 2019 para socavar y silenciar a los redactores de un boletín de comercio electrónico que criticaba levemente algo de su comportamiento. Los esfuerzos de intimidación incluyeron diversas formas de ciberacoso y acoso que continuaban cuando los perpetradores fueron arrestados.

En su acuerdo con el gobierno, eBay contratará un supervisor de cumplimiento corporativo independiente. También acordó pagar una multa penal de 3 millones de dólares, la multa máxima por sus seis delitos penales. El gobierno no seguirá adelante con el caso a menos que la empresa viole el acuerdo.

Aunque el dinero es intrascendente para una empresa que tenía más de 5 mil millones de dólares en efectivo disponibles en su trimestre más reciente, la notoriedad no lo es.

“EBay incurrió en una conducta criminal absolutamente horrible”, dijo Joshua S. Levy, fiscal general interino. «Los empleados y contratistas de la empresa involucrados en esta campaña sometieron a las víctimas a un infierno, en una campaña petrificante destinada a silenciar sus informes y proteger la marca eBay».

David e Ina Steiner, escritores y editores de un blog y sitio de noticias llamado EcommerceBytes, viven en Natick, Massachusetts; eBay tiene su sede en San José, California. Durante el curso de la campaña de acoso, los miembros del equipo de seguridad de eBay volaron a Boston para acelerar sus actividades contra la pareja en persona. Cuando fueron capturados, comenzaron a encubrir y destruir mensajes incriminatorios.

Las formas de acoso incluyeron: mensajes directos amenazantes a través de Twitter, la plataforma de redes sociales que ahora se llama X; intenta instalar un dispositivo GPS en el coche de los Steiner; publicar anuncios de eventos sexuales ficticios en la casa de los Steiner; y enviar artículos anónimos y aterradores, como una máscara de cerdo ensangrentada, a la casa de la pareja.

Un documento de 24 páginas que detalla las acusaciones del gobierno publicado el jueves amplía el número de ejecutivos de eBay en el caso. En documentos anteriores, sólo se mencionaba a dos ejecutivos: el director ejecutivo y el director de comunicaciones. Ahora hay un tercer ejecutivo, identificado como el vicepresidente senior de operaciones globales de eBay.

“A veces, basta con dar ejemplo a alguien”, decía un texto que el director de comunicaciones envió al vicepresidente senior el 31 de mayo de 2019. “Justicia”, continuaba el texto. Luego dijo, refiriéndose a la señora Steiner: “Somos demasiado amables. «Ella necesita ser aplastada».

Un portavoz de Devin Wenig, que era el director ejecutivo de eBay en ese momento, no hizo comentarios. No se pudo localizar a los otros dos ex ejecutivos.

Los Steiner dijeron en un comunicado en su sitio web que fueron atacados «porque dimos voz a los vendedores de eBay y porque informamos sobre hechos que a los altos ejecutivos no les gustaba que se revelaran públicamente».

Siete personas que trabajaban para el equipo de seguridad corporativa de eBay fueron arrestadas por sus acciones contra los Steiner en 2020. Todos se declararon culpables y seis de ellos fueron sentenciados a prisión o confinamiento domiciliario. Jim Baugh, que dirigía el equipo de seguridad, fue sentenciado a 57 meses de prisión en septiembre de 2022. Una persona todavía está esperando sentencia.

«La conducta de la empresa en 2019 fue incorrecta y reprensible», dijo Jamie Iannone, director ejecutivo de eBay, en un comunicado en el sitio web de la empresa. Añadió que eBay «sigue comprometido a mantener altos estándares de conducta y ética y a hacer las cosas bien con los Steiner».

Los esfuerzos de los Steiner por llegar a un acuerdo con eBay fracasaron hace mucho tiempo. La pareja presentó una demanda contra eBay que llegará a juicio el próximo año.

«El objetivo de los Steiner siempre fue que el gobierno considerara penalmente responsables a todos los involucrados, y este es un paso en la dirección correcta», dijo el jueves su abogada, Rosemary Scapicchio.